Van de overheid. Voor ondernemers.

Innovatie betekent dat je product nooit af is

Ondernemen is meer dan kansen zien en simpelweg producten in de markt zetten, stelt Yousef Yousef van LG Sonic. Je moet focus hebben. Aanpassingsvermogen. En innovatief zijn. Yousef weet waar hij het over heeft. Zijn bedrijf is in vijf jaar tijd van een kleine speler in Nederland uitgegroeid tot een internationaal succes in ruim vijftig landen.

LG Sonic

Yousef (1983) start in 2003 als stagiair bij een bedrijf dat met ultrasoon geluid algen bestrijdt in koi- en zwemvijvers. Een aantal jaar later ziet de organisatie de markt veranderen door toenemende concurrentie en lagere marges. Het bedrijf stopt. In 2011 richt Yousef met de opgedane kennis een eigen bedrijf op, LG Sonic. De naam verwijst naar de duurzame methode waarmee hij de markt wil veroveren. ‘LG’ komt van ‘algae’, wat Engels is voor algen, terwijl ‘Sonic’ het ultrasone geluid aanduidt.

Algenbestrijding

Algen zijn niet per se een bedreiging. Bijvoorbeeld in recreatieve wateren, drinkwaterbassins of industriële reservoirs zijn algen op zich niet erg. Bij overdadige groei wordt dat echter een ander verhaal. Verspreiding van giftige toxine uit algen in Lake Eerie in de Verenigde Staten nam in 2014 bijvoorbeeld gezondheidsbedreigende proporties aan. Recenter werden er in Nederland mosselen uit de Oosterschelde uit de handel genomen. Een test wees op de aanwezigheid van een giftige stof die mogelijk afkomstig is van algen.

Productinnovatie

Algenbestrijding gebeurt meestal met chemicaliën zoals chloor. Een verouderde methode, die bovendien schadelijk is voor het ecosysteem. LG Sonic werkt echter met de gepatenteerde MPC- Buoy. Een boei die in het midden van het water geplaatst wordt. Ultrasone geluidsgolven bestrijden overwoekering en beperken groei zonder de algen geheel uit te roeien. Deze oplossing is wereldwijd het enige systeem dat op een milieuvriendelijke manier algengroei kan bestrijden. Onschadelijk, goed voor het ecosysteem en met een langdurige werking.

Uniek

Yousef presenteerde zijn plannen bij de Universiteit van Oslo en kreeg subsidies vanuit een netwerk van Europese universiteiten. Inkomsten die het mogelijk maakten om de ontwikkeling te combineren met een periode van gerichte verkoop op de internationale markt. Een intensieve periode, omdat gewoontes hardnekkig zijn. “‘Chloor werkt, en we zijn ermee bekend, dus waarom zou ik het anders doen’, zo werd er herhaaldelijk gereageerd. De sleutel was om bij potentiële klanten in te spelen op de verbeteringen, zowel financieel als ecologisch. Een goedkopere, structurele en vooral niet-schadelijke aanpak met langetermijnoplossingen.” Volkomen uniek, en dus vermarktbaar.

Doorontwikkeling

Monitoring is een belangrijk onderdeel van die langetermijnoplossing. De MPC-Buoy slaat daarom informatie op over de eigen werking. LG Sonic bouwde met deze gegevens inmiddels een forse database. Daarin is nauwkeurig vastgelegd welke variabelen onder welke omstandigheden invloed hebben op algenpopulaties. “Mede op basis van deze kennis hebben we verschillende ultrasone programma's ontwikkeld, waarmee we verschillende algensoorten effectief kunnen behandelen.” Innoveren betekent daarnaast dat je product nooit af is: “Aan de MPC-Buoy wordt nog steeds gewerkt. Het product leeft inmiddels van zonne-energie, is voorzien van milieuvriendelijke lithiumbatterijen en vereist weinig onderhoud.”

Internationale markt

Al in het begin wist Yousef dat het noodzakelijk was om grote, internationale klanten binnen te halen. Marges bij kleine, particuliere klanten in Nederland waren te laag. LG Sonic ging zich richten op grote drinkwaterbedrijven, waterschappen en industriële reservoirs. “Aanpassen aan de omstandigheden is een sleutel voor succesvol ondernemen. Het vraagt om een constante check van de focus van je organisatie.”

Verkoop

American Water, een waterbedrijf in de VS en Canada, werd de bepalende testcase. Het bedrijf mocht de MPC-Buoy een jaar lang tegen een sterk gereduceerd tarief uitproberen. Een succesvolle periode die van American Water een grote klant heeft gemaakt. Van daaruit volgde onder meer het nationale drinkwaterbedrijf in Colombia, zodat LG Sonic ook in Zuid-Amerika voet aan wal kreeg. Vijf jaar later haalt LG Sonic nog maar zo’n 2% van zijn omzet uit Nederland. Maar liefst 98% komt uit het buitenland.

Toekomst

Focus op nieuwe markten maakt dat je ook daarin je organisatie moet blijven aanpassen. Naast Europese en Amerikaanse klanten wordt LG Sonic ook in het oosten van Azië een steeds grotere speler. Die nieuwe regio heeft nu de focus van Yousef, met Singapore als poort naar de Aziatische markt. In de eerste maanden van 2017 was hij er veel te vinden voor sollicitatiegesprekken voor nieuw personeel. Een vestiging staat gepland voor het tweede kwartaal van dat jaar.